Como vimos cuando hablamos de los procesos de fisión y fusión nuclear , el uranio es un metal tóxico y está presente en la naturaleza en dos formas diferentes: uranio 238 y uranio 235. Este último está presente en cantidades más pequeñas, y por lo tanto es muy raro, pero como veremos pronto tiene una importancia fundamental para poder obtener energía a través de la fisión nuclear.

Uranio 235: qué es y por qué es importante

De hecho, el uranio 235 es el único isótopo fisionable que se puede encontrar en la naturaleza : esto significa que si es bombardeado por neutrones en una central nuclear tiene una probabilidad muy alta de sufrir el proceso de fisión. Por lo tanto, en esencia, la importancia del uranio 235 radica precisamente en el hecho de que es el único isótopo que puede utilizarse en una central nuclear para producir energía.

Por el contrario, el uranio 238 , que está presente en grandes cantidades en la naturaleza, es en realidad bastante inútil para este propósito. Es por esta razón que es necesario llevar a cabo el enriquecimiento del uranio : un proceso que permite multiplicar las cantidades de uranio 235 y así llevar a cabo el proceso de fisión nuclear.

Cómo se enriquece el uranio

Como acabamos de ver, para que se produzca la reacción de fisión nuclear en las plantas es necesario que el uranio-235 sea enriquecido : sólo así es posible obtener mayores cantidades del isótopo 238 útil para producir energía. Pero, ¿cómo se lleva a cabo el enriquecimiento del uranio? El proceso es bastante complejo pero podemos sintetizarlo así:

El uranio en estado bruto se extrae de las minas e inmediatamente se procesa : primero se transforma en una mezcla de óxidos de uranio (llamado torta amarilla) y luego se transforma de nuevo en gas hexafluoruro (fase de gasificación). En este punto del proceso se obtiene una materia prima que contiene sólo un 0,7% de uranio 235 y se requiere un enriquecimiento.

La mezcla de uranio 235 y uranio 238 se coloca en una centrifugadora de vacío y se calienta y se somete a una mayor fuerza de gravedad. De esta manera, el isótopo 238 se separa del isótopo 235 porque es más pesado. Sin embargo, el uranio 235 se enriquece como resultado de este proceso y, por lo tanto, puede ser explotado en mayores cantidades.

Cómo se usa el Uranio 235

Una vez completado el proceso de enriquecimiento, el uranio-235 puede ser utilizado en dos áreas distintas:

  • Sector civil : utilizado así como combustible para producir energía en las centrales de fisión nuclear. El uranio 235 al 3-7% se utiliza para estos fines.
  • Sector de la guerra : utilizado por lo tanto para la construcción de bombas atómicas. Para estos propósitos se utiliza el 80% de uranio 235.

Los riesgos del uranio 235 para los humanos

El uranio-235 se utiliza principalmente en las centrales de fisión nuclear para producir energía : estas centrales no son realmente contaminantes y no representan un problema importante en términos de contaminación del aire. Sin embargo, el problema es que si ocurriera un accidente, toda la población se vería seriamente afectada. No hay que subestimar la radiactividad del uranio, por lo que la población suele condenar la construcción de centrales nucleares. Nadie quiere vivir al lado de una central de fisión y las razones de esto son más que comprensibles. Basta pensar en el emblemático accidente de Chernóbil en 1986: durante décadas se han pagado las consecuencias de este devastador acontecimiento.

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