Saturno es el segundo planeta más grande del Sistema Solar después de Júpiter y el sexto en orden de distancia del Sol. Pertenece a la categoría de los gigantes gaseosos al igual que Júpiter, Neptuno y Urano y es famoso por sus anillos pero también por sus lunas. Recientemente se ha hablado mucho de Encélado, la mayor luna de Saturno : se ha descubierto que en este satélite hay varias condiciones que hacen probable la existencia de formas de vida.

Atmósfera y temperatura de Saturno

La atmósfera de Saturno está compuesta principalmente de hidrógeno molecular (96,3%) y en menor medida de helio (3,25%) , pero también contiene trazas de metano, amoníaco, propano, acetileno, fosfina y etano. Como Júpiter, también este planeta no tiene una superficie real: debajo de la atmósfera de Saturno hay una capa de hidrógeno líquido con un pequeño núcleo situado en el centro. En la práctica, a medida que se desciende hacia el centro del planeta el gas se vuelve más denso y caliente: no hay una separación real entre la atmósfera y la superficie. Saturno tiene un color que tiende al amarillo: esto se debe a las nubes que lo cubren, a menudo generando fuertes vórtices y tormentas. Todas estas características y condiciones hacen imposible la presencia de formas de vida como las conocemos en este planeta, pero en uno de sus satélites las cosas son diferentes.

Las lunas de Saturno y el descubrimiento de Encélado

Saturno tiene hasta 64 satélites naturales, la mayoría de ellos muy pequeños y ocultos entre los anillos. La mayor de estas lunas es Titán, el único satélite del Sistema Solar que tiene una densa atmósfera de nitrógeno y carbono. Su presión es similar a la de la atmósfera de la Tierra y este es un aspecto muy interesante y significativo, que permitiría penetrar con las sondas espaciales.

Sin embargo, sólo recientemente los estudiosos han dirigido su atención a otra de las lunas de Saturno, a saber Encélado . De hecho, en 2005 la sonda Cassini descubrió la presencia de géiseres en este satélite, debido a las actividades hidrotermales del océano. Estas fuentes de agua caliente propagan el vapor de agua y otras partículas a kilómetros por encima del nivel del mar y fue este descubrimiento el que atrajo la atención de los astrónomos. En Encélado, de hecho, las condiciones necesarias para que exista alguna forma de vida existirían en este punto.

Los anillos de Saturno

Saturno es especialmente famoso por sus maravillosos y coloridos anillos, descubiertos desde la época de Galileo a principios de 1600. Sin embargo, Galileo no tenía instrumentos suficientemente sofisticados, por lo que el verdadero descubrimiento de los satélites de Saturno se atribuyó a Christian Huygens. Compuestos de hielo y polvo de silicato , los anillos de Saturno son espectaculares pero aún no hay información cierta sobre su origen. Actualmente hay dos hipótesis:

  • Podría haberse formado por la destrucción de un satélite en el planeta que habría causado una desintegración tras un violento impacto con un cometa u otro satélite;
  • O podrían ser simplemente parte del material del que se formó el planeta y que no pudo unirse a la masa principal.

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