La producción de energía mediante la explotación de fuentes nucleares, así como cualquier otra actividad de producción, genera residuos y desechos en todas las etapas del proceso, y especialmente durante el desmantelamiento de las centrales eléctricas no utilizadas. Se trata, por supuesto, de residuos radiactivos , lo que implica riesgos considerables de contaminación tanto para las personas como para el medio ambiente. La radiactividad es un proceso físico mediante el cual algunos átomos se estabilizan emitiendo un exceso de energía en forma de partículas, protones, neutrones, radiación gamma y rayos X: es esta radiación la que interactúa con el medio ambiente y los seres vivos, depositando allí su energía y causando daños biológicos irreversibles y más o menos importantes.

Para evitar el riesgo de contaminación y las consecuencias desastrosas para los seres vivos, los residuos radiactivos deben ser aislados por métodos adecuados hasta que la radiación haya caído a un umbral natural y, por lo tanto, soportable. La Tierra, y todos los organismos vivos que viven en ella, están de hecho sometidos a la radiación de origen natural de los metales radiactivos del suelo (uranio, radón y otros) y de los rayos cósmicos.

La eliminación de residuos radiactivos

El procedimiento de tratamiento y eliminación de los desechos radiactivos varía en función de algunos parámetros necesarios para una correcta clasificación: la concentración de radiactividad, el período de tiempo que los desechos permanecerán radiactivos, el posible calor que los desechos podrían generar. Las clasificaciones varían de un país a otro, pero a título indicativo, a nivel internacional, este tipo de residuos se divide según la radiactividad: muy baja, baja, media o alta. Los residuos de muy baja radioactividad se tratan de la misma manera que los residuos normales, y no hay riesgo de contaminación ambiental. Los residuos radiactivos de bajo nivel no requieren precauciones especiales, y rápidamente agotan su potencial radiactivo.

Los residuos de radiactividad intermedia requieren un blindaje de protección contra los rayos gamma: suelen ser resinas, compuestos químicos y material metálico, y pueden ser aislados con betún u hormigón. Los materiales altamente radiactivos requieren procedimientos de eliminación apropiados, y deben ser aislados de los seres vivos, ya que se necesitan miles de años para agotar un nivel tan alto de radiactividad. Por lo general, los residuos radiactivos de este tipo se eliminan en las profundidades de la roca geológica estable o en formaciones arcillosas, después de haberlos cerrado en contenedores metálicos resistentes a la corrosión. Sin embargo, la búsqueda de métodos más eficaces para estabilizar los residuos radiactivos sigue en curso.

La presencia de residuos radiactivos en Italia

Lamentablemente, a pesar de que Italia no tiene centrales nucleares activas, todos los años la industria y las instalaciones sanitarias, así como el mantenimiento y el desmantelamiento de las centrales nucleares clausuradas en paro, producen enormes cantidades de desechos radiactivos para los que el país no dispone todavía de un lugar adecuado para su eliminación, también como resultado de los estrictos criterios de selección y las autorizaciones pertinentes, que a menudo tardan varios años. Sin embargo, el proyecto de eliminación de desechos radiactivos en Italia prevé una instalación segura y tecnológicamente avanzada, que consiste en una zona dotada de instalaciones para el mantenimiento y el tratamiento de los desechos, y destinada a la recogida de desechos radiactivos de nivel medio o bajo.

Los residuos radiactivos italianos , tratados y compactados, serán cerrados en contenedores dobles de acero y cemento, y luego cementados dentro de grandes tanques. La planta, garantizada por 300 años (el tiempo necesario para agotar la radiactividad), no ofrece, sin embargo, una zona adecuada para los desechos de alta radiactividad, que se almacenarán temporalmente en espera de la identificación de una zona geológica de profundidad.

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