Los reptiles son animales muy particulares, que tienen características distintivas a menudo muy curiosas e interesantes. Estos vertebrados fueron los primeros en abandonar el medio acuático y en adaptarse al terrestre, desarrollando una serie de rasgos físicos acordes con el nuevo hábitat. Como veremos en breve, en la naturaleza hay más de 10.000 especies diferentes de reptiles, pero en general algunas de las características más destacadas son comunes. Podemos distinguir 4 órdenes diferentes, a los que pertenecen animales que conocemos muy bien, como tortugas, lagartos, cocodrilos y serpientes. Si, por un lado, todas estas especies tienen rasgos en común, difieren por algunas características propias.

Reptiles: características comunes a todos los órdenes

Como dijimos, la mayoría de los reptiles comparten características físicas comunes. Vemos los más importantes, que nos permiten identificar esta familia de animales.

Piel dura y escamosa

La piel de los reptiles es muy dura, escamosa y fuertemente queratinizada y esta característica física depende de la adaptación de estos animales al nuevo hábitat. Cuando salieron del medio acuático, los reptiles tuvieron que desarrollar ciertas características que les permitieron sobrevivir incluso en un hábitat seco. Su piel es particularmente gruesa y difícil de evitar la deshidratación.

La sangre fría de los reptiles

Estos animales tienen una temperatura corporal que depende estrictamente del ambiente externo y estamos hablando de ectotermia. Con la excepción de unos pocos especímenes, la mayoría de los reptiles tienen que pasar muchas horas al sol para calentar sus cuerpos. No es casualidad que estos animales pueblen las zonas del Planeta con clima cálido o templado y, en cambio, son difíciles de encontrar en las zonas más rígidas y frías.

Cómo se reproducen los reptiles

Estos animales se reproducen mediante la fertilización interna: los óvulos de la hembra son fertilizados por el esperma del macho. Los reptiles ponen sus huevos, pero a diferencia de los huevos de las aves, tienen una cáscara suave, elástica y no rígida. En algunas especies el huevo se pone en el suelo, mientras que en otras se abre cuando todavía está dentro del cuerpo de la madre. Este es el caso, por ejemplo, de las serpientes o los lagartos, que son ovovivíparos.

Los 4 órdenes de reptiles y especies representativas

Los reptiles se dividen en 4 órdenes: los quelonios, los loricados, los escamosos y los rinocefálicos. Veamos brevemente qué especies son las más representativas de cada orden.

Cheloni: tortugas y galápagos

Las tortugas y los galápagos pertenecen al orden de los quelonios. Estamos hablando de 300 especies diferentes que viven en ambientes acuáticos (como la tortuga de agua) pero también en tierra. Su difusión incluye prácticamente todo el planeta excepto la Antártida, donde el clima es demasiado frío para estos animales.

Loricatos: cocodrilos, caimanes, caimanes

A la orden de los loricatos pertenecen en cambio los cocodrilos y todos sus parientes (caimanes, caimanes y fantasmas).

Escamas: lagartos, iguanas, salamanquesas y serpientes

A la orden de los squamati pertenecen tanto los saurios (que incluyen lagartos, salamanquesas, iguanas, lagartijas de monitor, etc.) como los ofidios o serpientes.

Thiatara: tuatara

A la orden del rincocefali pertenece hoy en día sólo la tatuara: el único espécimen sobreviviente. Es un reptil endémico de Nueva Zelanda, muy difícil de detectar.

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