Los continentes como estamos acostumbrados a concebirlos en los tiempos modernos no siempre han sido así: a lo largo de los siglos, la corteza de la Tierra ha continuado moviéndose a pesar de que imperceptiblemente y originalmente sólo había un supercontinente. Lo que hoy estamos acostumbrados a concebir como tierras separadas, por lo tanto, todas pertenecían a la misma placa que, después de los deslizamientos y terremotos, se ha ido dividiendo gradualmente, originando las tierras emergidas.

Dando un paso atrás en el tiempo y volviendo a los orígenes de las tierras que surgieron , ha habido muchos cambios: al principio había un solo supercontinente que posteriormente se rompió en 8 continentes diferentes. Estos a su vez se movieron en el tiempo y en el curso de millones de años se unieron de nuevo en otro supercontinente único, diferente del original y llamado Pangea . Los movimientos de las placas tectónicas han determinado entonces una mayor división de la corteza terrestre y un aumento del nivel del mar : así es como se formaron los continentes que conocemos hoy en día.

¿Qué es Pangea?

El término Pangea se refiere al supercontinente que abarcó toda la tierra que surgió de la Tierra durante el Paleozoico y el Mesozoico temprano, es decir hace 245-208 millones de años. Este término fue acuñado por Alfred Wagener en 1915, cuando se formuló por primera vez la teoría de la deriva continental. Por lo tanto, durante el Paleozoico, no había continentes como los conocemos hoy en día: sólo había un gran continente, rodeado por un océano (llamado Panthalassa). Las partes septentrional y meridional de la Pangea estaban separadas en parte por una gran ensenada (el Océano Tethys) que posteriormente se amplió debido al aumento del nivel del agua.

La evolución de los continentes después de Pangea

Hace unos 180 millones de años, la Pangea comenzó a fragmentarse debido a la tectónica de las placas : estos desplazamientos y divisiones dieron lugar a otros dos supercontinentes separados, a saber, Laurasia y Gondwana, respectivamente en la parte norte y sur de la esfera de la Tierra. Estos dos continentes a su vez se han fragmentado aún más, generando la actual disposición de los continentes.

¿Pero cuántos continentes hoy en día?

Parece casi una pregunta retórica, sin embargo aún hoy no es fácil responder a esta pregunta tan simple: ¿cuántos son los continentes actuales? Hoy en día los estudiosos siguen divididos sobre este concepto, pero no porque sea difícil identificar y cuantificar el número de tierras emergidas y separadas, sino porque depende de desde qué perspectiva se observe la situación. Desde un punto de vista puramente geográfico y morfológico, se entiende por continentes las tierras emergidas rodeadas por los océanos: por lo tanto se identifican 4 de ellos, a saber, América, la Antártida, Europa-Asia-África (Eurafrasia) y Oceanía. Sin embargo, muchos no están de acuerdo en que sólo hay 4 continentes: hoy en día el modelo más extendido es el de 6 continentes, que tiene en cuenta el número de tierras habitadas por el hombre y no sigue criterios puramente geográficos. En este sentido, de hecho, los continentes serían América, Europa, África, Asia, la Antártida y Oceanía. Europa y Asia, sin embargo, no están separadas... leer más

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