Las ondas sísmicas son ondas particulares, que son generadas por un terremoto, la erupción de un volcán o incluso la explosión de una bomba : se propagan en direcciones variables dependiendo de las propiedades elásticas de las rocas. Hoy en día se ha descubierto, con los sofisticados medios de que disponen los geólogos, que las olas sísmicas también pueden ser generadas continuamente por las olas y el viento del océano. Generalmente estas ondas no deforman irreversiblemente las rocas, pero las áreas cercanas al epicentro pueden mostrar algunos cambios en el volumen o la forma.

Deformación causada por las ondas sísmicas

Como acabamos de decir, las rocas que están muy cerca del epicentro desde el que se propagaron las ondas sísmicas pueden sufrir modificaciones. Estos son la forma o el volumen, son en la mayoría de los casos mínimos y pueden ser de dos tipos:

  • Deformación por esfuerzo de cizallamiento : la onda sísmica causa un cambio en la forma de las rocas, pero su volumen permanece inalterado;
  • Deformación por compresión : la onda sísmica provoca un cambio en el volumen de las rocas, pero su forma permanece inalterada.

Tipos de Ondas Sísmicas

Las ondas sísmicas pueden clasificarse en 3 categorías diferentes , dependiendo de su dirección de propagación. Por lo tanto, se distingue entre las ondas longitudinales (también llamadas ondas P), las ondas transversales (también llamadas ondas S) y las ondas superficiales , que son las que causan los daños más graves.

Ondas sísmicas longitudinales (ondas P)

Los ondulantes ondulatorios se propagan en las rocas deformando su volumen (es decir, por compresión) y son los primeros que se sienten incluso en la superficie. Se propagan muy rápido y su movimiento es comparable al de las ondas sonoras. A medida que las ondas P pasan, las rocas se comprimen y expanden continuamente, pero su forma permanece inalterada.

Ondas sísmicas transversales (ondas S)

Las ondas sísmicas transversales , también llamadas ondas S , tienen una velocidad inferior a las ondas longitudinales y características muy diferentes: se propagan en las rocas cambiando su forma pero no su volumen (y por lo tanto por el esfuerzo de cizallamiento) y no son capaces de propagarse en los líquidos. Cuando las ondas S pasan a través de las rocas se expanden pero su volumen permanece inalterado.

Ondas sísmicas de superficie

Las ondas de superficie son las más lentas pero causan el más daño , y surgen cuando las ondas longitudinales o transversales alcanzan cualquier punto de la superficie terrestre. Incluso si se les advierte después, estas son las olas más peligrosas porque causan serios daños en la superficie. Hay dos tipos de ondas superficiales:

  • Las ondas de Rayleigh : causan vibraciones en el suelo que siguen órbitas elípticas y ondulantes , similares a las que se pueden ver al lanzar un guijarro a un lago. Estas ondas sísmicas son generadas por terremotos y pueden causar daños en la superficie, aunque se sienten más tarde.
  • Ondas de amor : causan vibraciones transversales y horizontales del suelo, y son las más destructivas porque pueden causar daños muy serios a los edificios. Las ondas de amor son las que normalmente siente la gente durante un terremoto.

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