Mercurio es el primer planeta del Sistema Solar por proximidad al Sol y por esta característica distintiva es también el más difícil de observar. Desde la Tierra podemos ver a Mercurio sólo justo antes del amanecer e inmediatamente después del atardecer, porque en otros momentos del día está completamente oscurecido por la luz solar. Como vimos cuando hablamos de Venus, también Mercurio es un planeta conocido sólo indirectamente: hasta ahora ninguna nave espacial ha aterrizado en este planeta porque ni siquiera las temperaturas lo permitirían.

Mercurio tiene características que en algunos aspectos pueden ser muy similares a las de Venus, aunque en otros aspectos es completamente diferente. En particular, lo que los dos planetas tienen en común es la temperatura , en ambos casos tan alta que la formación de una forma de vida como la conocemos es imposible.

La atmósfera y la temperatura de Mercurio

Mercurio no tiene una atmósfera real porque tiene una masa demasiado pequeña y una fuerza gravitacional insuficiente. Las partículas de gas que constituyen la atmósfera de los cuerpos celestes, de hecho, se mantienen alrededor del planeta por la fuerza de la gravedad: si las dimensiones del cuerpo, sin embargo, son demasiado pequeñas, también la fuerza gravitacional es insuficiente. Alrededor del planeta encontramos por lo tanto sólo pequeñas trazas de gas, que probablemente se derivan de la interacción del viento solar con su superficie.

En cuanto a la temperatura, como mencionamos antes Mercurio tiene la característica de estar muy cerca del sol y esto sólo puede determinar temperaturas muy altas en el planeta. Si a esto le añadimos el hecho de que no hay ni siquiera una pantalla atmosférica, podemos imaginar cuánto los rayos del sol son un accidente en Mercurio! El aspecto interesante, sin embargo, está representado por el rango de temperatura : el más alto de todos los planetas del Sistema Solar. De hecho, el mercurio tiene una rotación muy lenta, por lo que un hemisferio recibe la luz solar durante largos períodos consecutivos: esto causa naturalmente un aumento de las temperaturas que superan los 420°C. El hemisferio que permanece a la sombra, sin embargo, sufre el proceso inverso y se enfría mucho, alcanzando temperaturas que caen por encima de los 180°C.

Los movimientos de Mercurio: rotación y revolución

Mercurio es el planeta con la mayor velocidad orbital de todo el Sistema Solar : de hecho, hace una revolución alrededor del Sol en sólo 88 días . El nombre Mercurio deriva de esta característica, porque alude al mensajero de los Dioses. Sin embargo, al igual que Venus, también este planeta es muy lento en realizar el movimiento de rotación alrededor de su eje : toma más de 58 días para completar una revolución completa.

El planeta indestructible

Incluso si las observaciones de este planeta son todavía indirectas hoy en día, los estudiosos están convencidos de que hace 4.000 millones de años en la superficie de este planeta se lanzó un enorme asteroide. Esta hipótesis, ahora compartida por la comunidad científica, se basa en la presencia de la llamada Cuenca de Caloris: un cráter de más de 1.500 Km. en la superficie del planeta. Según esta reconstrucción, por lo tanto, Mercurio parece ser un planeta muy resistente a cualquier tipo de impacto: su masa, después de todo, es completamente rocosa.

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