Los mamíferos (Mammalia) son una clase de animales vertebrados decididamente muy amplia, que incluye unas 5.500 especies con características muy diferentes. Lo que todos los mamíferos tienen en común es la lactancia de sus crías , pero como veremos pronto hay otras características que comparten los animales de esta clase. Los mamíferos ocupan naturalmente una inmensa área: ellos pueblan todo el planeta y si algunos viven en tierra, otros son capaces de nadar o han desarrollado la habilidad de sobrevivir en el agua. Por lo tanto, estamos hablando de una clase muy grande de animales y aparentemente parece imposible que un animal como la ballena azul (el mamífero más grande que vive actualmente) pertenezca a la misma clase de murciélagos.

Mamíferos: características comunes

Independientemente de sus hábitos y de las peculiaridades que han desarrollado para sobrevivir en diferentes hábitats, los mamíferos tienen ciertas características en común. Veámoslos brevemente.

Todos los mamíferos amamantan a sus crías

Todos los mamíferos están equipados con glándulas mamarias y, a diferencia de otros animales, alimentan a sus crías hasta que son capaces de alimentarse a sí mismos. Esta es la característica clave de los mamíferos y no es una coincidencia que el nombre de la clase (mammalia) se derive de esto.

Todos los mamíferos tienen una estructura auditiva compleja

Los mamíferos son los únicos animales que tienen una estructura auditiva compleja. No sólo tienen las orejas externas sino también los 3 huesos típicos de los humanos (yunque, martillo y estribo).

Todos los mamíferos tienen pelo

Aunque a primera vista parezca extraño, una característica que todos los animales de esta clase tienen en común es la presencia de pelaje. También los mamíferos marinos (cetáceos como la ballena ), que parecería estar completamente ausente, tienen pelo en fase embrionaria. En el momento del nacimiento, las ballenas están sin ella, pero en una primera etapa también están cubiertas de pelo.

Todos los mamíferos tienen dientes heteromórficos

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Todos estos animales tienen dientes heteromórficos, con incisivos, molares, premolares y caninos más o menos desarrollados según la especie. Algunos mamíferos, como los elefantes o los roedores, tienen dientes que no tienen raíces y crecen de manera constante.

Todos los mamíferos tienen un diafragma

Los animales de esta clase tienen un sistema respiratorio autónomo, en el sentido de que su única función es precisamente la de respirar. Además, todos los mamíferos están equipados con un diafragma que facilita la respiración.

Todos los mamíferos tienen extremidades debajo del cuerpo

Todos los animales de esta clase tienen sus miembros colocados bajo el cuerpo y no lateralmente (característica típica de los reptiles). Esta conformación física les permite moverse más rápidamente y durante un período de tiempo más largo, lo que facilita la migración.

Todos los mamíferos tienen un sistema cardiovascular completo

Por último, todos los animales de esta clase tienen un sistema cardiovascular completo, con dos aurículas y dos ventrículos que llevan la sangre al corazón y viceversa.

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