La contaminación atmosférica consiste en contaminantes volátiles que alteran la composición natural de la atmósfera, causando graves daños a los seres humanos y al ecosistema. Los contaminantes primarios, provenientes de procesos químicos y de la combustión, pueden a su vez generar otros contaminantes a través de reacciones químicas que ocurren en contacto con el aire.

El hombre es responsable en gran medida de la contaminación atmosférica causada por las instalaciones industriales, los incineradores, el tráfico rodado, pero también por pequeños dispositivos como los sistemas de calefacción y aire acondicionado. Los efectos causados por las sustancias liberadas en la atmósfera son múltiples y a veces comprometen seriamente el ecosistema, tanto a nivel local como mundial. La gravedad se debe principalmente al tiempo de residencia de los contaminantes: algunos se precipitan después de unas pocas horas y no causan daños importantes, otros persisten durante mucho tiempo, se propagan rápidamente y suelen ser la causa de graves problemas para el medio ambiente y la salud humana.

Estudios y métodos de investigación sobre la contaminación del aire

Las investigaciones sobre la contaminación atmosférica y la vigilancia constante del estado de la atmósfera son necesarias para conocer y abordar los problemas ambientales y para identificar las causas del desequilibrio y la degradación y estudiar posibles remedios. Los métodos de remediación tienen por objeto tanto reducir o eliminar la fuente contaminante como contener el daño de los contaminantes ya liberados en la atmósfera. Los métodos de investigación sobre la contaminación atmosférica se llevan a cabo principalmente mediante una vigilancia continua de la atmósfera baja, realizada a través de las estaciones de detección apropiadas esparcidas por todo el territorio.

Estas estructuras son capaces de medir la concentración de los contaminantes y de comprobar que se respetan los límites mínimos impuestos por la ley: un sistema complejo y sofisticado, que ofrece resultados precisos, aunque no permite identificar todos los contaminantes del aire, sino sólo algunos. La presencia de contaminantes también se detecta mediante el estudio del medio ambiente y los organismos vivos, en relación con las diferentes reacciones físicas y químicas a la contaminación del aire.

Contaminación del aire: consecuencias y remedios

Tanto a nivel regional como nacional, y recientemente también a nivel europeo, están en vigor varias leyes específicas que restringen o prohíben la liberación de ciertos contaminantes en el aire. Sin embargo, debido a la escasa inversión de la industria en tecnologías sostenibles, siempre hay una presencia constante de contaminantes en el aire, mientras que en realidad las consecuencias y remedios sobre la contaminación atmosférica están relacionadas principalmente con lo que debería ser una metodología preventiva. Los contaminantes más comunes son el polvo y los óxidos de nitrógeno y de azufre causados por los vehículos de motor y la industria, el benceno producido por los gases de escape y las plantas de refinación, los gases fluorados y otras sustancias que inhiben la capa natural de ozono, así como cualquier contaminación química y radiactiva.

Las consecuencias de la contaminación atmosférica son principalmente alergias y enfermedades de las vías respiratorias y de la piel, incluso graves, alteraciones genéticas en animales y plantas y daños importantes en el ecosistema y la cadena alimentaria. Desde 2005, el Protocolo de Kyoto ha obligado a los países industrializados a adoptar métodos y tecnologías que pueden combatir el efecto invernadero y la reducción del ozono atmosférico, pero incluso a nivel individual todavía es posible seguir un estilo de comportamiento ecosostenible: limitar el uso de los automóviles, reducir el consumo de electricidad, comprobar periódicamente los sistemas de calefacción, elegir aparatos de bajo consumo y utilizar fuentes de energía alternativas siempre que sea posible, son medidas bastante sencillas que, si se adoptan como estilo de vida, pueden resultar eficaces.

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