Los dinosaurios siguen fascinando al mundo de la paleontología, pero lo más sorprendente es que estos maravillosos ejemplares que poblaban nuestro planeta antes de nuestra llegada siguen dándonos sorpresas. El estudio de los dinosaurios está en continua evolución : los paleontólogos todavía encuentran nuevos rastros y nuevos fósiles que añaden piezas a su biografía. Baste decir que sólo recientemente hemos podido descubrir por qué estos especímenes se extinguieron , y la respuesta le sorprenderá porque parece que el azar jugó un papel fundamental en su desaparición.

¿Quiénes eran los dinosaurios y cuándo vivían?

Los dinosaurios son arcosaurios: hoy en día los únicos ejemplares pertenecientes a estas especies de reptiles son los cocodrilos. La peculiaridad del dinosaurio comparado con otros reptiles es que tiene las extremidades traseras debajo del cuerpo: cocodrilos, lagartos y demás tienen todas las patas que empiezan por los lados. Por esta razón muchos dinosaurios fueron capaces de mantener una posición erguida como la nuestra, colocando todo su peso sobre sus patas traseras.

Estos antiguos especímenes habitaron nuestro planeta en la era Mesozoica en particular durante el Jurásico y el Cretáceo : estamos hablando de un período entre 228 y 65 millones de años atrás . Debemos recordar que en este período, tan remoto, no había continentes como estamos acostumbrados a concebirlos hoy en día: los dinosaurios poblaron un único súper continente que todos conocemos como Pangea. Sólo más tarde los movimientos de las placas tectónicas dieron lugar al fenómeno de la deriva continental.

Los nombres de los dinosaurios más famosos

Entre los dinosaurios más famosos por sus características pero también por las transposiciones cinematográficas que se han hecho a lo largo de los años, encontramos dos que es imposible no mencionar porque representan los símbolos de esta especie: el Tiranosaurio Rex y el Estegosaurio. El Tiranosaurio vivió hace unos 68 millones de años y es conocido por su ferocidad. En realidad este dinosaurio siempre ha sido sobreestimado: seguramente las dos dimensiones no son pequeñas (12 metros de largo por 4 metros de alto) pero no se puede decir que fuera el más grande de los dinosaurios! Además, su peligrosidad ha sido cuestionada: parece que el tiranosaurio se alimentaba de los cadáveres de los animales muertos y por lo tanto no era el despiadado depredador que siempre se ha pintado.

Por el contrario, el Estegosaurio era un herbívoro: reconocible y famoso por las placas en su espalda y que en realidad no son más que la extensión de las vértebras. También el Estegosaurio podía alcanzar dimensiones muy importantes y medir hasta 9 metros de largo y 4 metros de alto. Estas especies poblaron principalmente América del Norte y vivieron entre 100 y 150 millones de años atrás.

¿Por qué se extinguieron los dinosaurios?

Los dinosaurios desaparecieron de la faz de la tierra hace 66 millones de años, cuando un asteroide se estrelló en el lugar equivocado de nuestro planeta dejando un cráter de 20 km de profundidad. El problema, sin embargo, era otro: el asteroide chocó contra un punto de la superficie de la Tierra rico en hidrocarburos, que con el impacto causó incendios devastadores. Estos incendios, a su vez, liberaron azufre en la atmósfera que bloqueaba los rayos solares: las temperaturas se volvieron repentinamente demasiado frías para la existencia de los dinosaurios , que pronto se extinguieron. Si el asteroide hubiera golpeado otro punto en la Tierra, esto probablemente no habría ocurrido.

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