El ácido nítrico es un ácido mineral y un oxidante muy fuerte, capaz de atacar casi todos los metales. En el pasado se llamaba grabado: este ácido se usaba de hecho para grabar decoraciones en las armas. Hoy en día el ácido nítrico está muy difundido y se utiliza en varios campos, desde la orfebrería hasta la agricultura, pero también en la fabricación de explosivos, papel y pinturas. Sin embargo, lamentablemente, este agente debe ser sintetizado y esta operación tiene un gran impacto en el medio ambiente: la producción de ácido nítrico libera muchos contaminantes en la atmósfera que contribuyen a exacerbar fenómenos como el efecto invernadero y la lluvia ácida.

Características del ácido nítrico

El ácido nítrico (fórmula química HNO3 y peso molecular 63,10 uma) es un ácido mineral fuerte que se presenta en forma de líquido a temperatura ambiente y cuando está puro es completamente incoloro (de lo contrario tiende a amarillear). Es un ácido inestable , que en contacto con el aire se denomina vaporizante : si está en solución concentrada, de hecho, libera vapores de dióxido de nitrógeno de color rojizo. El ácido nítrico es capaz de disolver y oxidar todos los metales con la excepción del platino, el rodio, el titanio, el iridio y el tántalo. Por esta razón ha encontrado aplicación, desde el pasado, en el trabajo de la plata y el oro para la realización de grabados, armas y joyas.

Usos modernos del ácido nítrico

Como hemos mencionado, el ácido nítrico se utiliza en varias áreas diferentes y se usa ampliamente hoy en día. La producción de este ácido se dirige principalmente a los sectores agrícola y artístico/artesanal.

Ácido nítrico y nitrato de amonio: fertilizantes y explosivos

El ácido nítrico se utiliza ampliamente para sintetizar el nitrato de amonio , que a su vez se utiliza para diversos fines: desde la producción de fertilizantes agrícolas hasta la fabricación de explosivos. En el sector agrícola, el nitrato de amonio es uno de los compuestos de nitrógeno más importantes utilizados como fertilizante : contiene nitrógeno de liberación inmediata y lenta.

Sin embargo, el nitrato de amonio también se utiliza en otras áreas: el hielo instantáneo contiene precisamente este agente como ingrediente activo porque es capaz de reaccionar endotérmicamente con el agua. El nitrato de amonio también se utiliza ampliamente en la producción de explosivos : tristemente conocido porque se utiliza en la producción de artefactos terroristas, pero no sólo. Este agente fue la causa del desastre de la Ciudad de Texas , en el que una explosión mató a más de 580 personas.

El ácido nítrico en el sector artístico/artesanal

Un uso ciertamente más positivo de este ácido es el del sector artístico: desde la antigüedad, el ácido nítrico se utilizó de hecho en la metalurgia y la joyería. Gracias a su poder corrosivo, este ácido todavía se utiliza hoy en día para grabar metales y hacer decoraciones de todo tipo. El trabajo artístico (especialmente el oro, la plata y el platino) se sigue realizando hoy en día utilizando este ácido que, como hemos visto, es capaz de corroer casi todos los metales.

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